Algunos apuntes sobre la evolución de las orcas

Se acaba el año 2016, considerado el año oficial de la orca, de modo que no puede acabarse sin una entrada singular sobre el que es manifiestamente mi animal favorito.orcinus_tumblr_ma218fxwca1qa6hplo1_500

Sobre la evolución y taxonomía

Las orcas son delfines, el gigante de la familia de los delfines y un animal completamente inconfundible.

Ha sido descrito como un animal adaptado a la caza de mamíferos marinos pero hace años al comentarlo con el biólogo francés Michel André este me dijo que sería más acertado definirlas como depredadores generalistas y versátiles, punto de vista bastante acertado.

En general su anatomía es muy similar a la de sus parientes delfines y calderones, pero es una especie muy diferenciada sin unos parientes realmente cercanos.

Debido a esto se la considera una especie muy antigua, que se separó del resto de troncos de los delfines en un pasado evolutivo lejano, aunque posteriormente a la evolución de los delfines y su separación de marsopas, delfines fluviales, narvales y belugas a partir de los antepasados comunes de todo el grupo, los kentriodontidos.

Este evento tuvo lugar en algún momento entre 11 – 15 millones de años durante el período mioceno, mientras que se considera que las orcas se diferenciaron en el período inmediatamente posterior, el plioceno, hacia 5 millones de años en el pasado.

Se han encontrado dientes “delfinoides” de gran tamaño datados en esta época en Italia en Japón, lo que consolida este escenario.

Pero el fósil más interesante es un esqueleto parcialmente conservado, que incluye un cráneo incompleto, descubierto en 1883 en Italia que ha sido descrita como Orcinus citoniensis.

Hay consenso en qu

Cráneo de la "orca de bolsillo"

Cráneo de la “orca de bolsillo”

e se trata de una variedad de orca más pequeña que las actuales (se la ha llegado a llamar “orca de bolsillo”) cuya longitud se estima en 4 metros. Tenía una fórmula dental 14/14 con dientes más numerosos y pequeños que las orcas modernas.

Se le atribuyen dos ejemplares en Italia y uno en Reino Unido datado en el cuaternario. En su conjunto los restos se han datado entre 2,58 y 1,8 millones de años.

Otra colección de restos localizados en Japón y datados entre 1,8 – 0,7 millones de años se han identificado como Orca paleorca y se han considerado como una línea hermana.

Se considera que Orcinus citoniensis podría ser una variedad de transición entre los delfines basales y las orcas modernas.

¿Cuáles son los parientes más cercanos de la orca? Históricamente se ha considerado que es la Pseudorca crassidens, la “falsa orca” u “orca bastarda”, en base a la semejanza de sus cráneos y al hecho de que se trata de los dos delfines con mayor diversidad de presas. Se ha demostrado que atacan a otros delfines o a ballenas filtradoras, pero en general suelen comer pescado o calamares.

Hay otros dos delfines que son llamados orca: la orca pigmea (Feresa attenuata) y orca enana (Peponocephala electra). Como su nombre indica son menores y poco conocidas por la ciencia.

Algunas corrientes sostienen la existencia dentro de la familia Delphinidae de la subfamilia Orcininae (esto es, subfamilia de las orcas) en la que se incluiría la orca y la falsa orca.

Pero los estudios genéticos parecen señalar que la Pseudorca crassidens, Feresa attenuata y Peponocephala electra se incluirían más probablemente en la subfamilia Globicephalininae, los calderones.

Sin embargo, existen también corrientes que también clasifican a Orcinus orca con los calderones.

¿Pseudorca crassidens es una orca más conservadora o un calderón que ha adoptado un estilo de vida

Falsa Orca

Falsa Orca

similar al de la orca? Es una pregunta sobre la que todavía no hay consenso. Las otras “orcas” es probable que sean calderones.

Con todo, podemos concluir que las orcas son un ramal de los delfines que se separó tempranamente de los delfines propiamente dichos (aunque parece que más tardíamente de los calderones) aumentando su tamaño manteniendo el intelecto que define a todos los delfines.

Conocemos restos fósiles de delfines de gran tamaño del cual el Orcinus citoniensis es un probable caso de fósil transicional.

El resultado es uno de los animales más complejos y versátiles que conocemos.

Evolución dentro de la especie

Dentro de la propia especie, existen una serie de “ecotipos” diferenciados:

  • Residentes: se las conoce así porqué residen regularmente en zonas concretas. Tienen un amplio ramillete de costumbres.
  • Transeúntes o nómadas: recorren grandes distancias, forman grupos pequeños y tienden a atacar otros mamíferos marinos.
  • Tres tipos propios de la Antártida:
    • Tipo B1: grandes y con una gran mancha ocular.
    • Tipo B2: más pequeñas y con sus partes blancas levemente amarillentas.
    • Tipo C: las menores, con una mancha ocular pequeña.

Estas diferencias son tan marcadas que se han llegado a sugerir dos especies separadas para estos ecotipos antárticos: O. nanus y  O. glacialis.

No debemos olvidar que las orcas son, junto con los seres humanos, los mamíferos más extendidos del planeta lo cual explica la diversidad tanto biológica como cultural de estas criaturas.

En el año 2016, un amplio equipo de biólogos de diferentes nacionalidades ha publicado un estudio en nature donde han analizado los genomas de 48 ejemplares de orcas de todas las poblaciones y ecotipos conocidos analizando tanto ADN nuclear como el mitocondrial con resultados que no deben tomarse al pie de la letra pero son muy sugerentes.ncomms11693-f2

Así, han determinado que el ancestro común más reciente (TMRCA por sus siglas en inglés) de todas las orcas vivió hace entre 126.000 y 227.000 años con un 95% de seguridad. Si excluimos el ADN mitocondrial se estimó en 220.000 – 530.000 años. Ello nos da a entender que el aporte de genoma masculino se mantuvo aun cuando se habían separado los linajes maternos.

 Y esta separación parece haber sido entre residentes y transeúntes, estando estas emparentadas estrechamente con poblaciones de orcas residentes del Atlántico Norte, aunque no podemos asumir que desciendan de estas y también se han detectado mestizajes más recientes entre transeúntes y residentes.

Los diferentes tipos de residentes son diversos pero están más mezclados.

Esta separación vino seguida de dos cuellos de botella genéticos debidos al incremento de número de los nuevos grupos y probablemente son en parte responsables de estas diferencias.

En lo que respecta a los tipos antárticos, encontraron que los el B1 es una mezcla de tipos B1 y C. A su vez, los tipos B1 y B2 comparten muchos alelos con ecotipos del hemisferio norte, lo que da a entender que se comparte un componente ancestral entre ambos hemisferios presumiblemente reciente ya que debió de tener lugar después de la separación de los tipos B1 y B2 del tipos C.

Este traslado entre hemisferios también puede asociarse a un cuello de botella.

En opinión de uno de los autores (el danés Thomas Gilbert), estos grupos están culturalmente diferenciados pero se muestras genéticamente aislados.

La opinión surgida de esta afirmación sugiere que los grupos de orcas no se mezclan entre culturas diferentes, suponiendo la cultura una forma de barrera genética que torna más rápida la formación de tipos o razas nuevas.

Según comenta Rasmus Jakobsen en ScienceNordic “las pocas ballenas que se separan con éxito del resto del grupo aprenden estos nuevos métodos los pasan a sus descendientes”. Esta versatilidad comportamental y su mantenimiento cultural son la clave para que podamos encontrar orcas en todos los mares del planeta.

Estos dos detalles referentes a la “evolución cultural” (la transmisión generacional de las estrategias aprendidas y la separación genética de los grupos culturales) se han comparado con la evolución de los seres humanos.

Las orcas son uno de los animales más parecidos a nosotros en muchos sentidos.

Bibliografía:

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