Contaminación en orcas

Seguimos a vueltas con el “asesino de ballenas”, en este caso con su salud. Aunque no lo parezca, las orcas son uno de los animales que más sufren la contaminación de nuestros mares.

¿Cómo se contaminan?

Los principales contaminantes vertidos al medio son los pesticidas organoclorados (la famosa “docena sucia”), los PCBs, dioxinas y furanos y los metales.

El problema es que estamos hablando de sustancias de larga duración y que muestran tendencia a acumularse dentro de los seres vivos.pollution2-1

¿Cómo se contaminan las orcas? Como es sabido, las sustancias químicas entran en las presas de los cetáceos, y estos se contaminan al comerlas. En estas circunstancias actúan dos fenómenos:

  • Bioconcentración: dentro de un ser vivo la concentración de contaminantes es más elevada que en el medio. Esto se debe a que los metales pesados o los PCBs lipófilos, por lo que tienden a acumularse en los tejidos adiposos.
  • Bioamplificación o biomagnificación: conforme ascendemos en la red trófica encontramos mayores concentraciones de contaminantes. Este fenómeno se debe a que los depredadores tienen una capacidad limitada de excretar los contaminantes contenidos en la carne de sus presas, que hace que estos queden retenidos en sus propios cuerpos.

En el caso de la bioconcentración, todos los cetáceos tienen una capa de grasa subcutánea (el “lardo”) en donde se acumulan los contaminantes.

Las orcas son la cúspide de las redes tróficas del mar, son capaces de cazar cualquier animal en el mar, ello implica que son la especie donde la bioamplificación alcanza mayores cotas. En este sentido, se sospecha desde hace mucho que las orcas nómadas son los mamíferos más contaminados del mar.

Las orcas son el mayor depredador del mar, lo cual se vuelve en su contra.

Las orcas son el mayor depredador del mar, lo cual se vuelve en su contra.

Pero no solo se debe a la depredación. Durante la lactancia, le leche materna puede llegar a transmitir un 90% de la contaminación del cuerpo de la madre y recientes estudios señalan que las hembras sufren mayor contaminación que los machos.

Las consecuencias de estas substancias en el cuerpo suponen un descenso de la capacidad biológica, la capacidad reproductiva, sistema inmunitario y capacidad de recuperación. También causan problemas hepáticos y hormonales.

Casos concretos

Uno de los primeros estudios en 2004 se dirigía a los grupos de orcas residentes de Alaska, en cuyos lardos se encontraron concentraciones de PCBs de 1000 ppm.

Entre 1996 y 2002 se produjo un descenso de un 25% de la población de orcas en el estado de Washintong en EEUU que fue atribuido a los vertidos tóxicos.

Más recientemente, un estudio de PCBs en el Mar del Norte y Escandinavia detectó elevadas concentraciones en el lardo de 3 de cada 4 orcas. Uno de los responsables, el doctor Rune Dietz de Copenhague, consideró “preocupante” encontrar tamañas concentraciones de contaminantes que fueron prohibidos en Europa en 1987, lo cual da muestra de la persistencia de estos contaminantes.

Otro estudio realizado comparando muestras de todo el Atlántico Norte de cetáceos de varias especies, se ha determinado que las orcas muestran las siguientes concentraciones medias en mg/kg grasa.

Solo adultos Machos Hembras
Reino Unido 107,77 241,98
Irlanda NA 138,9
Islas Canarias 180,18 108,13
Estrecho de Gibraltar NA 215,43
Todas las edades Machos Hembras
Reino Unido 107,77 241,98
Irlanda NA 138,9
Islas Canarias 180,18 108,13
Estrecho de Gibraltar 243,43 198,74

Otro dato interesante que arroja este estudio señala que en los ejemplares adultos las hembras están claramente más contaminadas que los machos pero en los ejemplares jóvenes las hembras están prácticamente limpias mientras que los machos están contaminados.

Los datos de también vuelven a mostrar a las orcas como el mamífero marino más contaminado y, dada la persistencia de muchos contaminantes en el entorno y los procesos de transmisión, se trata de un problema que no se solucionará a corto plazo.

Bibliografía:

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