Livyatan melvillei, Moby Dick prehistórico

El Livyatan melvillei es un cetáceo fósil emparentado con los modernos cachalotes descubierto recientemente en Perú y que parece haber sido uno de los más imponentes depredadores de los mares prehistóricos.

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Descubrimiento

Todo lo que sabemos sobre el Livyatan a día de hoy se circunscribe a un cráneo descubierto en 2008 en la formación de Pisco, aproximadamente a 35 kilómetros al sursuroeste de Ica en Perú, por un equipo internacional formado por expertos de las Universidades de Utrech, Bruselas y San Marcos de Lima y los museos de historia natural de Rotterdam y París.

La nueva especie recibió en verano de 2010 el nombre científico de Leviathan melvillei en referencia al monstruo bíblico y a German Melville, autor de Moby Dick. Pero el nombre genérico Leviathan ya era utilizado para referirse a un género extinto de mastodonte de modo que fue necesario buscar otro nombre genérico, escogiendo Lambert et all la referencia hebrea original al monstruo bíblico para nombrar a Livyatan melvillei.

Anatomía

Todo lo que sabemos sobre el Lyviatan se debe a este cráneo.

Mide unos 3 metros de largo y tiene una superficie cóncava en la parte superior de una forma similar a los cachalotes modernos, por lo que podría albergar un órgano de espermaceti. A diferencia de los cachalotes modernos, tenía dientes funcionales en ambas mandíbulas con dientes de 36 centímetros de largo.livyatan2

Estos son los dientes funcionales más grandes conocidos en un animal, superando a los del Carcharocles megalodon o el Liopleurodon. Existen dientes más largos pero se trata de colmillos (caso de narvales, morsas o elefantes) no de dientes utilizados para morder. La mandíbula era tres veces más grande que la de una orca, tan grande como el cráneo de un Tyrannosaurus rex o una persona. Por todo ello, los científicos afirman que el “Livyatan mellvilei tenía el mordisco más poderoso de un tetrápodo conocido”.

Sobre su tamaño hay varias comparaciones con otros cachalotes y le dan un rango de 13 a 16 metros de largo.

También se asume que su sistema de natación era similar al de los cachalotes modernos, completamente acuático y buen nadador.

La depresión craneal se ha comparado con la “base subcraneal” de los cachalotes modernos y sugerido que contenía un “órgano espermaceti” y un melón, tejidos ambos asociados a la ecolocalización por lo que probablemente tenía un sistema de biosónar similar al de los cachalotes modernos. No es descartable que, de la misma forma que muchos cetáceos modernos, tenían una buena vista.

Ecología

En la formación del Pisco y las zonas fosilíferas del oeste de Perú se ha descubierto una rica variedad de mamíferos marinos del mioceno tardío o “serravaliano” hace 12 – 13 millones, época donde se data el cráneo.

En esta fauna podemos encontrar cetotéridos (grupo predecesor de los rorcuales) tales como Psicobalaena o Miocaperea e incluso una especie englobada dentro de los rorcuales modernos (Balaenoptera sibere).

A su vez encontramos otros cachalotes como el Scaphokogia (similar a los modernos cachalotes pigmeos) o el temible Zygophiseter. También aparecen zifios y parientes de los modernos delfines fluviales, así como kentriodóntidos (antecesores de los delfines), delfines similares a los modernos y los extraños Odobenocetops.

Existen un amplio ramillete de focas y también sirenios emparentados con los dugongos tales como Nanosiren, de presumible dieta herbívora.

También se ha señalado que en esos mismos mares nadaba el famosos tiburón gigante Carcharocles megalodon.

Comportamiento

Por su tamaño, Livyatan melvillei debió de ser un habitante de mar abierto y la probable presencia de un órgano de espermaceti nos sugiere que eran un buen buceador. Sus mandíbulas masivas nos dejan claro que se trataba de un depredador.

Se ha afirmado que compartía con el C.megalodon la condición de ser el depredador principal del mar miocénico actuando como una “ballena asesina gigante”, teniendo en las ballenas filtradoras, focas y sirenios sus principales presas. También es posible que diera caza a calamares, tortugas marinas y peces.

Se ha señalado está datado en la época de radiación adaptativa de las ballenas filtradoras (como hemos mencionado, compartía entorno con cetotéridos y rorcuales) y que la presencia de depredadores como el megalodon y el propio Livyatan supuso una respuesta adaptativa a la presencia de estas nuevas presas.livyatan3

Sobre su estrategia de caza se discute si cazaba a dentelladas como un tiburón o trataba de ahogar a sus presas como las orcas, si bien esto parece menos probable dada la potencia de su mordisco y el riesgo que supondría un combate directo con la presa.

Basándonos en un cráneo no podemos afirmar que fuera un animal gregario ni sus tácticas reproductoras. Los modernos cachalotes comunes (Phsyter catodon) forman grupos de hembras e individuos jóvenes mientras que los machos tienden a ser solitarios, los cachalotes enanos y pigmeos (Kogia sp) solo han sido avistados ocasionalmente y en solitario, de modo que es muy difícil suponer el comportamiento social o sexual de Livyatan en base a sus parientes modernos.

Tampoco podemos asegurar completamente el tamaño de su cerebro o su cociente de encefalización, pero está claro que se trataba de un animal con un gran cerebro.

Bibliografía:

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Archivado bajo Biología, Ecología

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