Zygophyseter, el cachalote asesino

El Zygophyster valorai es un cetáceo emparentado con los modernos cachalotes conocido por un esqueleto relativamente completo localizado en sur de Italia por Bianucci & Landini en 2006. Poco después de su descubrimiento le quedó el epíteto cordial de “killer sperm whale”, que podemos traducir como “cachalote asesino”.

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El Zygophyseter es conocido por un esqueleto parcialmente completo localizado en la Formación de Pietra Leccese en Italia.

La localización y época del esqueleto nos indica que el cachalote asesino habitaba al menos en el llamado Mar de Paratetis, una zona interior de aguas continuas que abarcaba los modernos mares Mediterráneo, Negro, Caspio, Rojo y de Aral.

El esqueleto está datado en torno a 8,14 a 10,5 millones de años en el Mioceno tardío y nos permite asumir que este animal medía entre 6,5 y 7 metros de largo. También que se trata de una ballena completamente acuática y eficiente nadador.

Su cráneo es alargado y con una depresión cóncava que se asume que alojaba un órgano de espermaceti y un melón. Hay dos diferencias importantes con los cachalotes modernos: Zygophyseter tenía dientes funcionales, cónicos y robustos tanto en la mandíbula superior como la inferior y (esta es una característica distintiva) presentaba un morro alargado y asimétrico más largo que el melón.

Se cree que este morro mejoraba sus dotes auditivas y le daba un aspecto similar al del moderno calderón hocicudo (Hyperoodon). Es posible que el Zygophyseter tuviera unas dotes de ecolocalización especialmente buenas.

Sus dientes y la asimetría de su morro nos dan a entender que, a diferencia de los cachalotes modernos, Zygophyseter era un poderoso depredador con un comportamiento similar al de la orca. Es probable que el Zygophyseter fuera un depredador activo (gregario a juzgar por su tamaño) capaz de dar caza a un amplio ramillete de presas a diferentes profundidades.

Es probable que fuera uno de los mayores depredadores del Mar de Paratetis junto al megalodón.

Bibliografía:

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