Peytoia, la “medusa” sin tentáculos

Cuando en los años 10 del siglo pasado la familia Walcott descubrió el yacimiento de filipópodos de las calizas del Burguess Shale descubrieron una enorme de cantidad de especies animales extraños.

Muchas veces se ha acusado a Walcott de buscar encajar extrañas criaturas en grupos clasificados por la ciencia, lo que Stephen Jay Gould llamaría “Calzador de Walcott”, y uno de los ejemplos más destacados fue el caso del Anomalocaris, que resultó ser una única criatura cuando Walcott la clasificó como tres diferentes.

Y una de estas tres presuntas criaturas emparentadas con animales modernos la llamó Peytoia y la consideró un cnidario dentro del grupo de los scifozoos. Esto tuvo lugar en 1911 y en 1956 Haarrigton y Moore consideraron que sería más adecuado considerarla como incertae sedis dentro del grupo de los cnidarios.

Primera reconstrucción

A partir de ello comenzó a considerarse a Peytoia como una medusa, y se lo refirió como uno de los animales medusiodes más representativos de Burgues Shale.

Desde un punto de vista biológico, se consideraba que los rastros la medusa Peytoia se conservaban como bandas oscuras e indicaban que carecía de tentáculos posteriores y campana por lo que debería moverse en el agua a través de cilios (lo cual la separaría de la definición moderna de medusa y la acercaría más a los ctenóforos). En un libro para niños de 1991 aún se la definía como “platillos nadadores”.

Sin embargo, con el tiempo se comprobó que normalmente se encontraban los restos de Peytoia junto a los de Laggania, un fósil que Walcott había identificado como una holoturia, lo cual llevó a la conclusión de que Laggania no era una holoturia sino una esponja en cuya parte superior se situaría la medusa Peytoia como un simbionte.

No fue hasta 1977 cuando Whittington y Morris descubrieron que tanto Laggania como Peytoia formaban junto al presunto crustáceo Anomalocaris un único animal al que eligieron llamar con este último nombre (“Gamba extraña”). No se imaginaba Walcott lo acertado de ese nombre.

Se comprobó que el fósil que Walcott había confundido con una medusa era en realidad la mandíbula del mayor depredador del período cámbrico, una mandíbula muy singular porqué funcionaba a modo de cascanueces para triturar los cuerpos de las presas que en aquellos tiempos comenzaban a tener cuerpos duros.

La mandíbula en cascanueces fue una característica distintiva de los anomalocáridos que no se ha encontrado en otros grupos posteriores, fue descrita por Gould como paradigma de la singularidad del Anomalocairs y la fauna cámbrica, hasta el punto que afirmaba que si hubieran sobrevivido hasta la actualidad atribuiríamos este éxito a la mandíbula en casca nueces.

En el nuevo contexto, la reconstrucción original fue objeto de cierta sorna, comparándola con rodajas de piña.

Pero el recorrido del nombre Peytoia no acaba con su incorporación al gran depredador del cámbrico, sino que al año siguiente el propio Whittington recuperó el nombre para clasificar otra variedad de anomalocárido argumentando que se trataba del primer nombre dado a los restos de un nuevo género de estos (recordemos que dentro del sistema linneano tiene prioridad el primer nombre que se le da a una criatura).

Reconstrucción actúal

Así, Peytoia pasó de ser una medusa sin tentáculos a una nueva variedad de anomalocárido del cual han sido clasificadas dos especies Peytoia nathorsti y Peytoia infercambriensis. La auténtica Peytoia era muy similar a Anomalocaris, un depredador algo más pequeño pero frecuente (se han encontrado 108 ejemplares) que ha sido encontrado en Burgess Shale y Wheeler Shale. También se cree que además de cazar este animal filtraba el agua o el sedimento del fondo en pos de comida.

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