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Basilosaurus, la primera ballena gigante

¿Qué hace un animal con nombre de dinosaurio relacionado con las ballenas? Esta pregunta es la más obvia de una lista de circunstancias que afecta a uno de los animales más interesantes de los mares terciarios.

El Basilosaurus fue el primer miembro conocido del grupo de los cetáceos que alcanzó dimensiones gigantescas, también fue la primera ballena prehistórica en ser descubierta y una de las más espectaculares.

Es, quizá el símbolo de una era muy diferente de la historia de las ballenas. Sigue leyendo

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¿Quiénes fueron los antepasados terrestres de las ballenas?

Esta es una buena pregunta y un tema interesantes.

En los textos clásicos las ballenas y sus parientes eran considerados como peces. Conforme fue llegando la modernidad esta visión se fue superando y se comprendió que los mayores animales del planeta eran mamíferos como nosotros.

Sería Linneo el que los incluiría formalmente entre los mamíferos en 1776 aunque la opinión popular se seguiría resistiendo durante un tiempo, como podemos leer a Herman Melville en Moby Dick. Sigue leyendo

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Sobre el origen de las ballenas filtradoras

Las ballenas filtradoras (misticetos) son los mayores animales que han vivido en el planeta Tierra. A pesar de los descubrimientos del registro fosilífero no se ha encontrado todavía un solo animal que supere en tamaño a la ballena azul y sus 30 metros de largo.

Pero no solo son criaturas enormes, tienen los mayores cerebros en bruto y uno de los mayores EQ[1] de la naturaleza y cada vez está más clara su importancia ambiental.

Por suerte nos dimos cuenta antes de aniquilarlas, pero su origen no está tan claro: sabemos que sus antepasados eran mamíferos terrestres de cuatro patas y dientes muy desarrollados ¿Cómo se convirtieron unos depredadores con dientes en los gigantes desdentados del mar actual? La respuesta tiene miga. Sigue leyendo

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Sobre el valor ecológico de las ballenas

Hace algo más de dos años publiqué una entrada en este blog titulada “Ballenas ¿afloramientos vivientes?”, que versaba sobre la importancia de las ballenas en el flujo de nutrientes en el medio marino; esta entrada puede considerarse la continuación de aquella entrada.

Y uno de los detalles más interesantes sobre la conservación de las ballenas radica en que mucha gente cree que el único motivo para protegerla radica en su encanto y carisma, pero se ha señalado que esto no es correcto: las ballenas tienen un importante papel en el flujo de carbono y nutrientes dentro del océano que una reciente investigación dirigida por Andrew J. Pershing y publicada en 2010. Sigue leyendo

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Mesoníquios, los depredadores con pezuñas

Tras la extinción de los dinosaurios, los mamíferos comenzamos una radiación adaptativa que nos llevaría hasta la diversidad y prominencia de la que disfrutamos actualmente. Entre las innovaciones de esta radiación adaptativa está la aparición de grandes depredadores (aunque ya habían existido depredadores en tiempos de los dinosaurios como Repenomamus) entre los que unos de los más extraños a nuestros ojos quizá serían los llamados mesoníquios, depredadores ungulados con pezuñas. Sigue leyendo

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Los cetáceos en la literatura clásica

La primera representación artística de delfines o ballenas data del período minoico, en torno a 1500 años a.c. con los famosos frescos de delfines del palacio de Knosos en Creta.

En ellos se representa a los delfines de forma más realista y precisa que muchas representaciones posteriores. Estos delfines aparecen en azul y amarillo y podrían estar inspirados en el delfín común (Delphinus delphis) y su reloj de arena.

Estas pinturas se han interpretado como una representación de la armonía de la civilización monoica con la naturaleza y el mar. Aunque se ha contrapuesto esta postura “naturalista” de los cretenses con la pasión egipcia por el más allá, el fresco era meramente decorativo y formaba parte de los baños, donde se ha sugerido que los delfines observaban.knossos-creta-grecia Sigue leyendo

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Varamientos de cetáceos

Los varamientos de cetáceos en la costa son un fenómeno evocador y casi legendario que llega a conmover a muchas personas.

En realidad, en la mayoría de los casos no se trata de un fenómeno especialmente misterioso. Simplemente se trata de cadáveres de animales que han puerto por causas más o menos naturales y las corrientes han llevado a la costa.

Tampoco es raro que animales enfermos o casi muertos sean arrastrados por la corriente a la costa de donde no son capaces de escapar.ballena1 Sigue leyendo

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Ballenas ¿Afloramientos vivientes?

En La Venganza de Gaia James Lovelock definía a los organismos grandes como “dandies de Gaia”, afirmaba que algo hacían pero que eran poco importantes con respecto a los microorganismos fotosintéticos o nitrificantes. Sin embargo las investigaciones han señalado que las cosas no son así y que los organismos grandes pueden tener una influencia marcada en el flujo de nutrientes en el Océano.Captura4
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Rodhocetus, una ballena acestral

Es más que conocido que las ballenas (así como los delfines, cachalotes o marsopas) son mamíferos y que descienden de mamíferos terrestres de cuatro patas. Esto es algo que se extrae de su propia anatomía y fisiología. Por ello, los antepasados de las ballenas actuales tuvieron que atravesar una etapa en que su estilo de vida fue fundamentalmente anfibio. Rodhocetus800px

En contra de lo que los creacionistas dicen, los fósiles de estas “ballenas anfibias” no son escasos y, durante los últimos 20 años, se han ido identificando no pocos géneros de cetáceos ancestrales que han sido clasificados como arqueocetos (“ballenas antiguas”).

De todas las ballenas anfibias, el Rodhocetus es uno de los ejemplares más interesantes debido a que sus restos nos permiten contemplar un esqueleto prácticamente completo de una ballena adaptada a un estilo de vida anfibio que todavía conservaba muchas características de sus antepasados terrestres. Sigue leyendo

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