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Sobre el linaje de los zifios

Pues bueno, aquí estamos de nuevo con una entrada que se me ocurrió así como a bote pronto y me pareció interesante: en lugar de ir a por una única especie como tengo hecho varias veces me ha apetecido ir a por un grupo de especies, un grupo muy especial.

Los zifios, o calderones hocicudos o berardios, son probablemente grupo de cetáceos menos conocido, lo cual no deja de tener su ironía si tenemos en cuenta que a día de hoy son el segundo grupo con más especies (solo por detrás de los delfines), se encuentran en todos los océanos e incluyen al segundo cetáceo con dientes más grande (del que ya he hablado). Sigue leyendo

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Más biología de la homosexualidad

Hace unos años me lancé y escribí una entrada sobre la visión de la biología sobre la homosexualidad que fue publicada sin problemas. Las cosas van pasando y se aprenden más cosas.

Esto viene a ser una mezcla de ampliación y complemento de esa entrada, añadiendo cosas que podrían ser interesantes. Sigue leyendo

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La Evolución Tras Darwin

Charles Darwin publicó El Origen de las Especies, considerada su obra cumbre, en 1849, hace 170 años pero en el imaginario popular en ocasiones casi parece que el progreso de la biología se hubiera detenido en allá, casi nadie fuera del círculo de los entendidos tiene conocimiento de lo que ha sucedido desde entonces ni puede citar biólogos evolutivos aparte de Richard Dawkins.

¿Qué fue lo que sucedió después de Darwin? Vamos a ello.

En esta entrada me voy a concentrar más en lo que viene a ser el devenir histórico y la sucesión de investigadores y controversias más importantes, a fin de dar una imagen de la historia de la teoría de la evolución posterior a Darwin. Sobre las teorías en profundidad hay mucha bibliografía y ya haré en su momento otra entrada.

Es imposible mencionarlos a todos porque son demasiados y acepto de antemano todas las críticas por algún error u omisión que se me escape. Sigue leyendo

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Basilosaurus, la primera ballena gigante

¿Qué hace un animal con nombre de dinosaurio relacionado con las ballenas? Esta pregunta es la más obvia de una lista de circunstancias que afecta a uno de los animales más interesantes de los mares terciarios.

El Basilosaurus fue el primer miembro conocido del grupo de los cetáceos que alcanzó dimensiones gigantescas, también fue la primera ballena prehistórica en ser descubierta y una de las más espectaculares.

Es, quizá el símbolo de una era muy diferente de la historia de las ballenas. Sigue leyendo

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¿Quiénes fueron los antepasados terrestres de las ballenas?

Esta es una buena pregunta y un tema interesantes.

En los textos clásicos las ballenas y sus parientes eran considerados como peces. Conforme fue llegando la modernidad esta visión se fue superando y se comprendió que los mayores animales del planeta eran mamíferos como nosotros.

Sería Linneo el que los incluiría formalmente entre los mamíferos en 1776 aunque la opinión popular se seguiría resistiendo durante un tiempo, como podemos leer a Herman Melville en Moby Dick. Sigue leyendo

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Sobre el origen de las ballenas filtradoras

Las ballenas filtradoras (misticetos) son los mayores animales que han vivido en el planeta Tierra. A pesar de los descubrimientos del registro fosilífero no se ha encontrado todavía un solo animal que supere en tamaño a la ballena azul y sus 30 metros de largo.

Pero no solo son criaturas enormes, tienen los mayores cerebros en bruto y uno de los mayores EQ[1] de la naturaleza y cada vez está más clara su importancia ambiental.

Por suerte nos dimos cuenta antes de aniquilarlas, pero su origen no está tan claro: sabemos que sus antepasados eran mamíferos terrestres de cuatro patas y dientes muy desarrollados ¿Cómo se convirtieron unos depredadores con dientes en los gigantes desdentados del mar actual? La respuesta tiene miga. Sigue leyendo

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Desmostylia, los animales que se quedaron a mitad de la evolución

En la década de 1860, el paleontólogo Othniel Charles Mars, famoso por haber descrito nada menos que 80 variedades diferentes de dinosaurios (incluyendo el icónico Triceratops) en su enconada enemistad con su antiguo amigo Cope, descubrió los fósiles de un mamífero que le pareció similar a los sirenios.

A diferencia de su antiguo compañero y adversario, Mars era un hombre metódico y convencido defensor de la evolución como un proceso constante, así que identificó al nuevo animal como un sirenio primitivo que llamó Desmostylus (“cadena de columnas”).

Sin embargo, los descubrimientos posteriores convirtieron su familia, Desmostylia, en un rompecabezas que desconcertó a los científicos. Sigue leyendo

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Antarctilamna, ventana al origen de los tiburones

“El registro fósil de los tiburones es tres veces más extenso que el de los dinosaurios… su árbol genealógico se remonta a 450 millones de años… si pudiéramos transportarnos a esa época lejana los tiburones serían una de las pocas visiones familiares que tendríamos en un mundo de organismos extraños” decía John G. Masey allá por 1989.

Este comentario, a mayores de explicar porque los tiburones recibieron un trato poco menos que vejatoria en Caminando entre Dinosaurios, nos da una idea del tiempo que estos seres llevan nadando por los mares.

Lo que sucede es que los tiburones, con sus esqueletos cartilaginosos (que es un carácter derivado y no heredado de antepasados sin huesos) dejan tras de sí fósiles fragmentarios formados fundamentalmente por sus dientes y sus escamas (dentículos dérmicos) que complican bastante su reconstrucción Sigue leyendo

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Plesiosaurios filtradores

Los plesiosaurios (“casi lagartos”) han sido durante mucho tiempo los reptiles acuáticos más icónicos del Mesozoico, considerados como los mayores “dinosaurios marinos” y su representante más conocido, Elasmosaurus, fue el prototipo del “Monstruo del Lago Ness”. El progreso de la ciencia determinó que no se trataba de dinosaurios sino de un grupo diferente de diápsidos y en el lago escocés no se ha encontrado nada.

Sin embargo, los plesiosaurios recorrieron los mares durante millones de años junto a toda clase de otros “reptiles”, tiburones o ammonites al mismo tiempo que los dinosaurios hacían lo propio en tierra.

Hace mucho tiempo leí una interesante comparación entre los plesiosaurios y sus parientes pliosaurios: “Los primeros tenían el cuello largo y la cabeza pequeña, mientras que los segundos tenían corto y la cabeza grande. Aunque hubo plesiosaurios gigantescos, como el Elasmosaurus, sólo los mayores podían capturar peces de mediano tamaño. Sus pequeñas mandíbulas no servían para sujetar presas mayores.” Sigue leyendo

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Linneo según Darwin

Actualmente muchos consideran a Darwin el fundador de la biología moderna, responsable de una ruptura total con un pasado de pensamiento teológico y escolástico que algunos creacionistas añoran como a una arcadia feliz.

Esta visión no está realmente equivocada, ya que la publicación de El Origen de las Especies en 1849 supuso una tremenda sacudida a la manera de pensar de la sociedad, pero también supone una seria exageración.

Existían teorías evolutivas previas siendo la más importante la de Lamarck, que los franceses reivindican como auténtico comienzo de la biología evolutiva. Pero no era la única. Sigue leyendo

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