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¿Quiénes fueron los antepasados terrestres de las ballenas?

Esta es una buena pregunta y un tema interesantes.

En los textos clásicos las ballenas y sus parientes eran considerados como peces. Conforme fue llegando la modernidad esta visión se fue superando y se comprendió que los mayores animales del planeta eran mamíferos como nosotros.

Sería Linneo el que los incluiría formalmente entre los mamíferos en 1776 aunque la opinión popular se seguiría resistiendo durante un tiempo, como podemos leer a Herman Melville en Moby Dick. Sigue leyendo

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La Guerra de los Huesos, los auténticos cazadores de dinosaurios

Hay una leyenda muy conocida entre los amantes de los dinosaurios que supone una de los más truculentos y fructíferos capítulos de la historia de la ciencia. Estoy hablando de la rivalidad entre los paleontólogos Edward Drinker Cope y Othniel Charles Marsh.

Este evento conocido como “la guerra de los huesos” tuvo lugar durante la segunda mitad del siglo XIX y tuvo una considerable influencia tanto en el conocimiento de los dinosaurios como en su percepción social. Pero no se limitó a los dinosaurios, su interés paleontológico y sus ideas tuvieron afectaron a numerosos grupos de craneados fósiles.

Hubo un antes y un después de aquella rivalidad. Sigue leyendo

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Sobre el origen de las ballenas filtradoras

Las ballenas filtradoras (misticetos) son los mayores animales que han vivido en el planeta Tierra. A pesar de los descubrimientos del registro fosilífero no se ha encontrado todavía un solo animal que supere en tamaño a la ballena azul y sus 30 metros de largo.

Pero no solo son criaturas enormes, tienen los mayores cerebros en bruto y uno de los mayores EQ[1] de la naturaleza y cada vez está más clara su importancia ambiental.

Por suerte nos dimos cuenta antes de aniquilarlas, pero su origen no está tan claro: sabemos que sus antepasados eran mamíferos terrestres de cuatro patas y dientes muy desarrollados ¿Cómo se convirtieron unos depredadores con dientes en los gigantes desdentados del mar actual? La respuesta tiene miga. Sigue leyendo

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Desmostylia, los animales que se quedaron a mitad de la evolución

En la década de 1860, el paleontólogo Othniel Charles Mars, famoso por haber descrito nada menos que 80 variedades diferentes de dinosaurios (incluyendo el icónico Triceratops) en su enconada enemistad con su antiguo amigo Cope, descubrió los fósiles de un mamífero que le pareció similar a los sirenios.

A diferencia de su antiguo compañero y adversario, Mars era un hombre metódico y convencido defensor de la evolución como un proceso constante, así que identificó al nuevo animal como un sirenio primitivo que llamó Desmostylus (“cadena de columnas”).

Sin embargo, los descubrimientos posteriores convirtieron su familia, Desmostylia, en un rompecabezas que desconcertó a los científicos. Sigue leyendo

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Cothurnocystis ¿Tú de quién eres?

Pues seguimos a vueltas con los bichos prehistóricos raros, y hacía tiempo que no afrontaba uno tan raro como este.

Cothurnocystis fue una criatura minúscula de vivió sobre los fondos arenosos del ordovícico al silúrico en lo que llegaría a ser Europa. No se parece ni remotamente a ningún animal moderno, así que solo podemos deducir cómo vivía pero su extraña combinación de características no solo desconcierta sobre sus afiliaciones, sino que podría acercarnos a nuestros orígenes.

El Cothurnocystis elizae fue descubierto a principios del siglo XX en la ola de los descubrimientos cámbricos y recibió su nombre en 1913 de Bather, que la llamó “vejiga de cothurnus”, en referencia a un tipo de bota gruesa. Sigue leyendo

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Antarctilamna, ventana al origen de los tiburones

“El registro fósil de los tiburones es tres veces más extenso que el de los dinosaurios… su árbol genealógico se remonta a 450 millones de años… si pudiéramos transportarnos a esa época lejana los tiburones serían una de las pocas visiones familiares que tendríamos en un mundo de organismos extraños” decía John G. Masey allá por 1989.

Este comentario, a mayores de explicar porque los tiburones recibieron un trato poco menos que vejatoria en Caminando entre Dinosaurios, nos da una idea del tiempo que estos seres llevan nadando por los mares.

Lo que sucede es que los tiburones, con sus esqueletos cartilaginosos (que es un carácter derivado y no heredado de antepasados sin huesos) dejan tras de sí fósiles fragmentarios formados fundamentalmente por sus dientes y sus escamas (dentículos dérmicos) que complican bastante su reconstrucción Sigue leyendo

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Los fósiles de Isua

No se sabe cuándo comenzó la vida en la Tierra, solo lo podemos suponer y buscar fósiles lo más antiguos que podamos.

Esto tampoco es sencillo porque la corteza terrestre tampoco es un ente estático sino que se ve sempiternamente alterada por los eventos del ciclo de las rocas, de modo que cuanto más antiguas sean las rocas, más escasas son.

Por ello es difícil encontrar fósiles de las épocas más antiguas de la historia. Sigue leyendo

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Peytoia, la “medusa” sin tentáculos

Cuando en los años 10 del siglo pasado la familia Walcott descubrió el yacimiento de filipópodos de las calizas del Burguess Shale descubrieron una enorme de cantidad de especies animales extraños.

Muchas veces se ha acusado a Walcott de buscar encajar extrañas criaturas en grupos clasificados por la ciencia, lo que Stephen Jay Gould llamaría “Calzador de Walcott”, y uno de los ejemplos más destacados fue el caso del Anomalocaris, que resultó ser una única criatura cuando Walcott la clasificó como tres diferentes. Sigue leyendo

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Zygophyseter, el cachalote asesino

El Zygophyster valorai es un cetáceo emparentado con los modernos cachalotes conocido por un esqueleto relativamente completo localizado en sur de Italia por Bianucci & Landini en 2006. Poco después de su descubrimiento le quedó el epíteto cordial de “killer sperm whale”, que podemos traducir como “cachalote asesino”.

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Livyatan melvillei, Moby Dick prehistórico

El Livyatan melvillei es un cetáceo fósil emparentado con los modernos cachalotes descubierto recientemente en Perú y que parece haber sido uno de los más imponentes depredadores de los mares prehistóricos.

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