Archivo de la categoría: Evolución

De como los seres vivos llegaron a ser como son y de sus consecuencias.

Sobre el origen de las ballenas filtradoras

Las ballenas filtradoras (misticetos) son los mayores animales que han vivido en el planeta Tierra. A pesar de los descubrimientos del registro fosilífero no se ha encontrado todavía un solo animal que supere en tamaño a la ballena azul y sus 30 metros de largo.

Pero no solo son criaturas enormes, tienen los mayores cerebros en bruto y uno de los mayores EQ[1] de la naturaleza y cada vez está más clara su importancia ambiental.

Por suerte nos dimos cuenta antes de aniquilarlas, pero su origen no está tan claro: sabemos que sus antepasados eran mamíferos terrestres de cuatro patas y dientes muy desarrollados ¿Cómo se convirtieron unos depredadores con dientes en los gigantes desdentados del mar actual? La respuesta tiene miga. Sigue leyendo

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Sarcopetrigia: mucho más que peces

No es que de repente no sienta aprecio por los peces. Vamos a ver: el concepto “sarcopterigio” hace referencia en sus orígenes a los llamados peces de aletas lobuladas, diferenciándolos así de los peces de aletas radiadas o actinopterigios.

Esa sería la división más básica de los peces óseos: con aletas lobuladas y con aletas radiadas. Lo que sucede es que los peces de aletas lobuladas del devónico fueron los antepasados de los vertebrados terrestres, los tetrápodos, y en la taxonomía sistemática que busca clasificar en un mismo grupo a todos los descendientes de un mismo antepasado común, el grupo de los sarcopterigios debería por ello incluir a los tetrápodos.

Hay algo más que peces en uno de los grupos más exitosos de la evolución de los vertebrados. Sigue leyendo

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Desmostylia, los animales que se quedaron a mitad de la evolución

En la década de 1860, el paleontólogo Othniel Charles Mars, famoso por haber descrito nada menos que 80 variedades diferentes de dinosaurios (incluyendo el icónico Triceratops) en su enconada enemistad con su antiguo amigo Cope, descubrió los fósiles de un mamífero que le pareció similar a los sirenios.

A diferencia de su antiguo compañero y adversario, Mars era un hombre metódico y convencido defensor de la evolución como un proceso constante, así que identificó al nuevo animal como un sirenio primitivo que llamó Desmostylus (“cadena de columnas”).

Sin embargo, los descubrimientos posteriores convirtieron su familia, Desmostylia, en un rompecabezas que desconcertó a los científicos. Sigue leyendo

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Hidrarchus, la historia de una extraña estafa

Allá por el siglo XIX la investigación paleontológica estaba en sus comienzos pero los extraños monstruos del pasado encabezados por unos dinosaurios que todavía no se representaban como ahora ya cautivaban el imaginario colectivo y llenaban salas de museos y páginas en la prensa.

Conforme museos comenzaron a atraer a la gente con esqueletos de monstruos del pasado, comenzaron a surgir algunos casos singulares. Sigue leyendo

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Cothurnocystis ¿Tú de quién eres?

Pues seguimos a vueltas con los bichos prehistóricos raros, y hacía tiempo que no afrontaba uno tan raro como este.

Cothurnocystis fue una criatura minúscula de vivió sobre los fondos arenosos del ordovícico al silúrico en lo que llegaría a ser Europa. No se parece ni remotamente a ningún animal moderno, así que solo podemos deducir cómo vivía pero su extraña combinación de características no solo desconcierta sobre sus afiliaciones, sino que podría acercarnos a nuestros orígenes.

El Cothurnocystis elizae fue descubierto a principios del siglo XX en la ola de los descubrimientos cámbricos y recibió su nombre en 1913 de Bather, que la llamó “vejiga de cothurnus”, en referencia a un tipo de bota gruesa. Sigue leyendo

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¿Por qué no es roja la sangre de los cangrejos?

Efectivamente, la sangre de los cangrejos no es roja, ni la de los calamares, almejas, arañas o abejas. Para explicar por qué la sangre de estas criaturas no es roja como la nuestra, lo primero que tenemos que tener en cuenta es que estos animales no tienen “sangre”, ni linfa. Tienen un único fluido circulatorio llamado “hemolinfa”, que recorre sus vasos circulatorios. Sigue leyendo

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Antarctilamna, ventana al origen de los tiburones

“El registro fósil de los tiburones es tres veces más extenso que el de los dinosaurios… su árbol genealógico se remonta a 450 millones de años… si pudiéramos transportarnos a esa época lejana los tiburones serían una de las pocas visiones familiares que tendríamos en un mundo de organismos extraños” decía John G. Masey allá por 1989.

Este comentario, a mayores de explicar porque los tiburones recibieron un trato poco menos que vejatoria en Caminando entre Dinosaurios, nos da una idea del tiempo que estos seres llevan nadando por los mares.

Lo que sucede es que los tiburones, con sus esqueletos cartilaginosos (que es un carácter derivado y no heredado de antepasados sin huesos) dejan tras de sí fósiles fragmentarios formados fundamentalmente por sus dientes y sus escamas (dentículos dérmicos) que complican bastante su reconstrucción Sigue leyendo

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Plesiosaurios filtradores

Los plesiosaurios (“casi lagartos”) han sido durante mucho tiempo los reptiles acuáticos más icónicos del Mesozoico, considerados como los mayores “dinosaurios marinos” y su representante más conocido, Elasmosaurus, fue el prototipo del “Monstruo del Lago Ness”. El progreso de la ciencia determinó que no se trataba de dinosaurios sino de un grupo diferente de diápsidos y en el lago escocés no se ha encontrado nada.

Sin embargo, los plesiosaurios recorrieron los mares durante millones de años junto a toda clase de otros “reptiles”, tiburones o ammonites al mismo tiempo que los dinosaurios hacían lo propio en tierra.

Hace mucho tiempo leí una interesante comparación entre los plesiosaurios y sus parientes pliosaurios: “Los primeros tenían el cuello largo y la cabeza pequeña, mientras que los segundos tenían corto y la cabeza grande. Aunque hubo plesiosaurios gigantescos, como el Elasmosaurus, sólo los mayores podían capturar peces de mediano tamaño. Sus pequeñas mandíbulas no servían para sujetar presas mayores.” Sigue leyendo

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Los fósiles de Isua

No se sabe cuándo comenzó la vida en la Tierra, solo lo podemos suponer y buscar fósiles lo más antiguos que podamos.

Esto tampoco es sencillo porque la corteza terrestre tampoco es un ente estático sino que se ve sempiternamente alterada por los eventos del ciclo de las rocas, de modo que cuanto más antiguas sean las rocas, más escasas son.

Por ello es difícil encontrar fósiles de las épocas más antiguas de la historia. Sigue leyendo

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Criaturas prehistóricas inventadas porque tenían sentido

Aunque suene raro, los científicos también se inventan cosas y, en su búsqueda del origen de la vida en la Tierra, han plasmado sus suposiciones en distintas criaturas previstas o supuestas que en numerosos casos han resultado no ser reales y que nos muestran parte de las opiniones de la época sobre ciertos momentos especiales, que no dejan de ser la base en torno a la cual fueron moldeados.

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